Si on prend une image dans le sens horizontal, H étant la hauteur et L la largeur, le ratio se calcule en faisant le rapport L/H. Par exemple un format 24x36 (H=24, L=36) donne du 3:2, un 18x24 (H=18, L=24) donne 4:3.
Ces ratios sont issus de l'histoire du développement des techniques, ainsi le 4:3 correspond au ratio des écrans de télé standard. il fut naturellement adapté au camescope. Le format 3:2 vient de l'utilisation du format 24x36 mm par le Leica. Le 16:9 est une invention récente des téléviseurs HD. Il existe de nombreux autres rapport d'image en particulier au cinéma (voir l'article de Wikipedia consacré à ce sujet).
En photo, le ratio le plus courant est le 3:2 que ce soit avec les appareils Plein Format ou ceux ayant des capteurs APS.
Par contre le problème du ratio se pose lorsque l'on veut présenter ses photos, soit sur un écran, soit en impression, car alors les formats standard des tirages ou des écrans ne correspondent pas à ce ratio. On a alors le choix entre laisser des marges ou recadrer la photo.

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